UNAM/UT Austin engineers receive ConTex collaborative research grant to analyze structures affected by Mexico City earthquakes

On the morning of September 19, 1985, an 8.0 magnitude earthquake struck Mexico City resulting in thousands of deaths and billions of dollars in damage.

UNAM professor and researcher, Sergio Alcocer, remembers that morning – he had dropped his sister off at school and was taking a final exam in planning as an undergrad student. He recalls the shaking, but did not realize at first the magnitude of what had happened. Halfway across the world, in Spain, Juan Murcia-Delso, UT Austin Assistant Professor, was only a child in grade school.

  Dr. Sergio Alcocer, Universidad Autónoma de México

Dr. Sergio Alcocer, Universidad Autónoma de México

There was no way the two could know that 32 years later, on the anniversary of the 1985  earthquake, another would strike and their collaborative work to make Mexico City more prepared for such a disaster would begin.

Dr. Sergio Alcocer and Dr. Juan Murcia-Delso are the recipients of a ConTex Collaborative Research Grant that will help them evaluate how structures in Mexico City that were retrofitted after the earthquake in 1985 fared in 2017, and how those rehabilitation efforts can improve.

The 2017 earthquake represented the first severe test for structures that had been repaired and retrofitted after the 1985 earthquake.

Alcocer and Murcia-Delso, along with Dr. David Murià-Vila, also from UNAM, will take their combined expertise in concrete structures, earthquake engineering, computational simulation, structure rehabilitation, and structural health monitoring to help reduce vulnerabilities in buildings and enhance disaster resiliency in Mexico City.

 Dr. Juan Murcia-Delso, UT Austin

Dr. Juan Murcia-Delso, UT Austin

“I think the reaction of society, to organize – especially with social media – was very impressive in Mexico City after the 2017 earthquake,” Murcia said. “As an engineer, you feel you have to contribute to support that kind of community response. As a researcher, there is a lot to be learned from things that didn’t work and, in this case, to learn of things that worked. That’s one of the motivations of this project – to look at buildings that were upgraded after the earthquake in ’85 to see if those upgrades worked. And, in many cases, they did work.”

Though Alcocer and Murcia knew each other prior to last year’s earthquake, this event brought them together to assess how Mexico City’s structures fared after the 7.1 earthquake.

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“In 1985, studying hydraulics was close to my heart, but because of the tragedy of the earthquake I became more interested in structural engineering,” Alcocer said. “When the earthquake hit in 2017, I was part of a team that helped aid people, but also helped the government in identifying buildings that were safe. That led me to learning of the importance of the behavior of these structures.”

As part of their research, the team will take an inventory of pre-1985 retrofitted and un-retrofitted concrete buildings to build a database that will help monitor resilience plans, conduct a detailed assessment of retrofitted concrete building’s performances, and document current interventions in concrete buildings in both Mexico and the U.S.

Though certain characteristics of structures are unique to Mexico City, particularly the soil on which they are built, the results of the research should benefit communities beyond Mexico, including those with lower seismic hazards like Texas. By investigating the performance of existing rehabilitation methods, along with conditions of the environment and the earthquakes themselves, data will help characterize challenges and opportunities for future seismic and non-seismic events.

“We are very grateful for the ConTex grant because it is very timely and it enhances our commitment as civil engineers to provide a social service that will eventually lead to a much safer and more sustainable society,” Alcocer said.

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Ingenieros de la UNAM/UT Austin reciben beca colaborativa de ConTex para evaluar las estructuras afectadas por los sismos en la Ciudad de México

La mañana del 19 de septiembre de 1985 un sismo de 8.0 grados de magnitud sacudió la Ciudad de México causando miles de muertes y billones de dólares en daños.

El profesor e investigador, Sergio Alcocer, se acuerda de esa mañana- había dejado a su hermana en la escuela y estaba tomando un examen final de planeación en la universidad.  Recuerda que percibió el temblor pero no se percató en ese momento de la magnitud de lo sucedido.  Al otro lado del mundo, en España, Juan Murcia-Delso, actualmente profesor en la Universidad de Texas en Austin, era apenas un estudiante de primaria.

No había forma de saber que 32 después, justo en el aniversario del sismo del ‘85, otro temblor sacudiría nuevamente a la Ciudad de México y que comenzaría así su colaboración para ayudar a preparar mejor a la Ciudad para enfrentar estos desastres naturales.

El Dr. Sergio Alcocer y el Dr. Juan Murcia-Delso fueron seleccionados para recibir una beca colaborativa de investigación de ConTex que les permitirá evaluar cómo se comportaron durante el sismo de 2017 las estructuras que fueron reforzadas después del temblor de 1985.

Alcocer y Murcia-Delso, junto con el Dr. David Murià-Vila, también de la UNAM, utilizarán sus conocimientos de estructuras de concreto, ingeniería de sismos, simulación por computadora, rehabilitación de estructuras, y monitoreo de condiciones estructurales para ayudar a reducir la vulnerabilidad de los edificios en la Ciudad de México y mejorar la capacidad de respuesta frente a los desastres naturales.

“Creo que la respuesta de la sociedad para organizarse- especialmente a través de las redes sociales- fue impresionante en la Ciudad de México después del sismo de 2017,” comenta Murcia. “Como ingeniero, sientes la obligación de apoyar esa respuesta de la sociedad.  Como investigador, hay mucho que aprender de las cosas que no funcionaron, y en este caso, de las cosas que si funcionaron. Ese es uno de los objetivos del proyecto- evaluar los edificios que fueron reparados y reforzados después del sismo del ´85 para ver si esos arreglos funcionaron.  En muchos casos, si lo hicieron.”

Aún cuando Alcocer y Murcia se conocían desde antes del sismo del año pasado, este evento los motivó a trabajar juntos para evaluar el comportamiento de las estructuras en la Ciudad de México frente al temblor de 7.1 grados.

“En 1985 mi pasión era estudiar hidráulica, pero debido a la tragedia del temblor me interesé en ingeniería de estructuras,” comentó Alcocer. “Cuando sucedió el sismo de 2017 me uní a un grupo de auxilio a los damnificados, pero también ayudé al gobierno a evaluar las condiciones de seguridad de los edificios impactados por el temblor.  Eso me motivó a aprender más acerca del comportamiento de las estructuras.”

Como parte de su investigación, el equipo hará un inventario de edificios de concreto reforzados y no reforzados pre-1985; construirá una base de datos que ayudará a valorar la eficacia de las medidas de reforzamiento de las estructuras, realizará una evaluación detallada del comportamiento de las estructuras de concreto reforzadas, y documentará trabajos actuales de reforzamiento en edificios de concreto en México y Estados Unidos.

Aun cuando algunas características de las estructuras son específicas de la Ciudad de México, particularmente el tipo de suelo en el que se construyen, los resultados de la investigación deben beneficiar a otras comunidades, incluidas zonas con riesgos sísmicos menores, como Texas. La evaluación del desempeño de los métodos existentes de reforzamiento estructural, junto con el análisis de las condiciones ambientales y del evento sísmico en sí mismo, debe contribuir a generar datos que ayuden a determinar oportunidades y desafíos para futuros eventos sísmicos y no sísmicos.

“Estamos muy agradecidos por el financiamiento de ConTex ya que es muy oportuno y nos permite fortalecer nuestro compromiso como ingenieros civiles para proveer un servicio a la comunidad que eventualmente generará una sociedad mas segura y sustentable,” comentó Alcocer.